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Jacques Brel nous a menti! Dans une de ses plus célèbres chansons, il célèbre
« ce plat pays qui est le mien » (ou vidéo). On pourrait donc s’attendre à ce que Bruxelles, capitale de la Belgique, soit tout aussi plate. Eh bien, nous avons été très surpris de découvrir que Bruxelles a du relief! En fait, il y a une haute et une basse ville, et un ascenseur ou des dizaines de marches d’escaliers pour aller d’un secteur à l’autre. Bon, cela ne ressemble pas à Lisbonne, mais c’est tout de même plus accidenté qu’Amsterdam.

Bruxelles est une ville assez étendue (19 communes) qui n’a pas vraiment de centre sauf la Grand’ Place. Au contraire de Paris ou Londres, le coût du logement est plus élevé en périphérie qu’au centre; ceux qui en ont les moyens abandonnent le centre au profit des banlieues. De plus, il n’y a pas vraiment d’unité architecturale car les maisons de style néerlandais du 17e siècle côtoient des maisons Art nouveau, ou de style moderne ou sans style particulier. En fait, Bruxelles est à l’image de la Belgique: déjantée et à la recherche d’une identité architecutrale. Ceci étant dit, l’ambience est bonne et la ville agréable à visiter, en grande partie dû au fait que les Bruxellois sont très accueillants. Ils aiment donner de l’information sur les choses à ne pas manquer (sans qu’on leur demande) et ils sont toujours prêts à vous aider à trouver votre chemin… ou la meilleure bière à boire!

La Grand’ Place est l’attrait majeur de Bruxelles; c’est un de ces endroits qui vous attire comme un aimant. Nos pas nous y ramènent constamment sans même sans rendre compte. La place est presque carrée avec l’hôtel de ville de style gothique civil (14e siècle) qui domine tout un côté, les 3 autres côtés sont entourés de maisons de marchands dans le style néerlandais de la fin du 17e siècle. Il y a même un édifice de style néo-gothique qui date du 19e siècle mais il est très réaliste car il donne vraiment l’impression d’être plus vieux. Cette place est très animée à toute heure du jour mais nous l’avons trouvé à son meilleur en fin d’après-midi et en soirée quand tous les vendeurs de fleurs et de souvenirs ont quitté l’endroit.

La ville est aussi hôte du Centre belge de la bande dessinée qui inclut évidemment Tintin mais aussi plusieurs autres héros en tout genre. Ce musée est fascinant quoique très dense et demanderait probablement plusieurs visites pour tout absorber. Une autre attraction de la ville est le dernier théâtre traditionnel de marionnettes – le Théâtre royal de Toone. Nous avons assisté à un spectacle le samedi soir et malgré l’inconfort des sièges – des bancs de bois sans dossiers avec seulement un petit coussin – nous avons beaucoup aimé l’expérience. Les pièces sont des adaptations libres de classiques littéraires, agrémentées d’humour et exprimées dans le parler bruxellois, un idiome qui se rapproche parfois du français québécois.

Jacques Brel lied to us! In one of his most famous songs, he talks about “ce plat pays qui est le mien” (meaning this flat country of mine) (or video). Therefore, one might expect that Brussels, capital of Belgium, is equally flat. Well, we were very surprised to discover that Brussels has hills! In fact, there is an upper and lower town, and an elevator or dozens of stairs to get from one area to another. Well, it isn’t Lisbon, but it has more hills than Amsterdam.

Brussels is a fairly large city (19 municipalities), which doesn’t really have a centre except the Grand’Place. Unlike Paris or London, the cost of housing is actually higher in the periphery than in the centre; those who have the means have abandoned the centre for the suburbs. In addition, there is no real architectural unity as the 17th century Dutch style houses are found alongside Art Nouveau or modern houses or houses without particular style. In fact, Brussels is at the image of Belgium: a bit crazy and in search of its architectural identity. That said, the atmosphere is good and it is a lovely city to visit, largely due to the fact that Brussels people are very welcoming. They love to give information on things not to be missed (without being asked) and they are always ready to help you find your way…or the best beer to drink!

The Grand’Place is the major attraction of Brussels and it is one of those places that draws you like a magnet. Your steps bring you back constantly without you realizing it. The place is almost square with the town hall in civil gothic style (14th century) dominating on one side, the other 3 sides are surrounded by merchant houses in the 17th century Dutch style. There is also a building of neo-gothic style dating from the 19th century but it is very realistic as it really gives the impression of being older. This place is very busy at any time of the day, but we found it at its best in the late afternoon and evening when all the souvenir and flower vendors have left the place.

The city is also host to the Belgian Comics Strip Centre which includes Tintin but also several other heroes of all kinds. This museum is fascinating but very dense and would probably require several visits to absorb everything. Another attraction of the city is the last traditional puppet theater – the Theatre Royal de Toone. We saw a show on Saturday night and despite the uncomfortable seats – wooden benches without backs with only a small cushion – we loved the experience.

Maintenant, place aux photos / Here are some pictures from our visit.La Grande Place: il est impossible de la photographier au complet donc cette image est un collage de 2 photos / It is impossible to photograph in full so this is a stitch of two images (Photos – Pierre)Une rue qui mène à la Grande Place / A street leading to the Grande Place (Photo – Pierre)Une vue de la tour de l’hôtel de ville à partir du Mont des Arts / A view of the City Hall tower from the Mont des Arts (Photo – Suzanne)Place des Martyres (Photo – Pierre)Architecture typique de Bruxelles (rue Lebeau) / Typical architecture of Brussels (Photo – Suzanne)Galeries royales St-Hubert (Photo – Suzanne)Rue des Éperonniers (Photo – Pierre)Rue Africaine: Édifice Art nouveau / Art nouveau building (Photo – Suzanne)

[Auteur/Author: Suzanne & Pierre]